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El famoso número mágico

El número mágico de MillerDesde el nacimiento de la psicología cognitiva y su exacerbado interés por desarrollar y tratar teorías sobre la forma que tenemos de procesar la información que recibimos, el tratamiento de los procesos mentales ha desempeñado un papel fundamental a la hora de explicar nuestra conducta frente al desarrollo web.
Una de las funciones mentales que más se ha trabajado ha sido el de la memoria y sus procesos de codificación, almacenamiento y recuperación de la información.

En 1956, uno de los pioneros de la cognición, George A. Miller, publicó un artículo donde trataba uno de los aspectos más importantes de la memoria operativa que es su capacidad limitada. El artículo titulado “The Magical Number Seven, Plus or Minus Two: Some Limits on Our Capacity for Processing Information», afirmaba que nuestro límite en la memoria inmediata estaba en un número de unidades de información que oscilaba entre 5 y 9, o como siempre se ha dicho 7±2.

Sin duda la aplicación de este estudio puede realizarse a multitud de ejemplos de nuestra vida cotidiana. Teléfonos que no superan un número de 7 dígitos, contraseñas y nombres de usuario, códigos, direcciones, etc. Sin embargo el concepto “unidad de información” no fue definido completamente, de tal manera que una unidad podría ser un número, una palabra, una frase, un párrafo o un bloque de información.

Ahí es donde entran en juego nuestras estrategias mnemotécnicas, capaces de mejorar nuestros procesos de codificación al agrupar la información en unidades más significativas. El ejemplo más claro lo tenemos en la forma de recordar contraseñas asociándolas a hechos significativos de nuestra vida como cumpleaños, santos, nacimientos, defunciones (Dios, que macabro!), etc.

Hace tiempo que ya se habla de tecnología que podría ayudarnos en esta difícil tarea del recuerdo pero aun así seguimos asistiendo a la clásica pregunta “¿Cómo se llama tu mascota?” para acceder a nuestra información privada cuando la memoria falla. Por otra parte, hay otras cuestiones que tienen que ver con nuestro procesamiento y con el número limitado de unidades de información, como así reza la Ley de Hicks (el tiempo para tomar una decisión es directamente proporcional a la cantidad de opciones disponibles).

Todo esto llevado al terreno del diseño web representa un punto importante a tratar y que puede generar largos debates. Y siguiendo con el número mágico y con nuestra limitación cognitiva también se ha hablado de organizar los menús de navegación atendiendo a este criterio de tal manera que se garantice la efectividad de la comunicación. Sitios como openbank, rumbo o edreams (por enumerar algunos de los muchos que podrían servir de ejemplo) parece que sí han optado por no superar esa barrera en sus listados de portada.

Sin embargo en el caso de portales como ozú o yahoo de momento no parece preocuparles y prefieren solventarlo sumando elementos visuales significativos como un icono a cada elemento de la lista, algunos de los cuales dejan mucho que desear y sino vean el de “páginas amarillas” o el de “corazón” (¿corazón?). En este sentido me quedo con milanuncios que por lo menos han acertado un poquito más con la representación y con la funcionalidad.

No se si en la misma línea y bajo estas mismas premisas terra rediseño su portal eliminando el famoso listado naranja repleto de conceptos ligeramente ambiguos. Pero lo sorprendente es que ha optado por un diseño visual modulado, agrupando en bloques bien marcados todo el contenido. Pero aun así, ¿no creéis que a pesar de este tratamiento en bloques la sensación de sobrecarga permanece? ¿No será que hay un número superior a 7±2 componentes significativos que nos impiden procesar adecuadamente? (además de otras cuestiones visuales que ahora no vamos a tratar).

En cambio cuando se accede a páginas como craigslist, habitamos o loquo la sensación cambia y dentro de lo que significa un modelo de negocio tan definido como el de estas páginas existe un orden, un reconocimiento claro de bloques de información que aligera el diseño y evita una sobrecarga cognitiva innecesaria. Entre otras cosas porque también hacen un buen uso de los principios de organización de la Gestalt.

Las tres columnas situadas en la parte derecha (status, countries, us cities) de craigslist, puesto que son de carácter similar, están juntas y tienen el mismo fondo son agrupadas en una unidad. A esto se suma la posibilidad de seguir el listado alfabéticamente. En cualquier caso no creo que se pueda argumentar el éxito de los clasificados únicamente con cuestiones de este tipo porque existen otras muchas variables que se nos escapan y que quizás puedan ser también desencadenantes del éxito (ausencia de publicidad, alta probabilidad de satisfacer nuestra búsqueda, rapidez e inmediatez, retroalimentación,…).

Teniendo en cuenta que el sistema de procesamiento humano es un sistema limitado tanto en su estructura como en los recursos soy de la opinión que estudios como los de Miller y otros muchos psicólogos cognitivos deberíamos considerarlos más a menudo.

4 comentarios en «El famoso número mágico»

  1. Solo decir que siento mucho que GEORGE A. MILLER haya fallecido el 22 de julio en su domicilio en Plainsboro , Nueva Jersey (EE.UU) a los 92 años. Me gustaría poder conseguir su artículo «El mágico número siete.»

  2. Pingback: La revolución cognitiva de Miller | sortega

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